Zorg en Zekerheid Leiden heeft een flinke stap gezet richting overwinteren in Europa. De overtuigende 84-68 zege op Benfica, tot woensdag ongeslagen koploper in groep A van de FIBA Europe Cup, betekent voorlopig de tweede plaats met een gunstig onderling resultaat ten opzichte van de Portugezen. Volgende week woensdag speelt de ploeg van coach Rolf Franke de cruciale wedstrijd in Slowakije tegen Inter Bratislava. Bij winst is een plek in de tweede ronde (opnieuw een groep van vier) vrijwel zeker. Een nederlaag betekent overigens niet het einde van ‘Europa’.

Zorg en Zekerheid Leiden speelde tegen Benfica, dat zijn vijfde Amerikaan Damian Hollis miste, vooral na de rust een prima wedstrijd. Met overtuiging werd de voorsprong van vier punten bij de rust (36-32) opgevoerd tot elf aan het einde van het derde kwart (62-51), waarmee een optie werd genomen op de overwinning.

Franke koos ervoor om de bij ZZ Leiden zo geliefde zoneverdediging neer te zetten. Dan geef je wel wat afstandsschoten weg, maar het doel was de grote mannen van Benfica onder het bord weg te houden. Dat lukte aardig. Vooral de zeer stevig gebouwde Eric Coleman had het daardoor moeilijk. Het waren daarom vooral de schutters Jose Silva en Rafael Lisboa, die qua score Leiden van repliek moesten dienen.

In het eerste kwart lukte dat en kwam er een voorsprong van Benfica op het bord te staan. Na tien minuten was het 15-18, omdat Braxton Huggins er in het slotsignaal van het kwart nog een driepunter ingooide. Het tweede kwart ging naar Leiden. Josh Cunningham maakte met twee vrije worpen gelijk en een heerlijke driepunter van Sergio de Randamie zette Leiden op voorsprong. Tayler Persons strooide na een Portugese time-out extra zout in de wonde. Coach Carlos Lisboa wond zich daarover behoorlijk op en kreeg een technische fout. Logisch, want al eerder was hij gewaarschuwd.

Vanaf dat moment had ZZ Leiden de regie van de wedstrijd in handen. Franke had al aardig doorgewisseld en zette voor het laatste stukje van de eerste helft zijn basis vijftal terug in het veld. Gedegen werd toegewerkt naar de ruststand van 36-32 met als meest opvallende prestatie vier driepunters van Huggins.

Kort na de rust schoot ook Worthy de Jong zich op het wedstrijdformulier. Hij was duidelijk niet helemaal fit en speelde voorzichtiger dan men van hem gewend is. Maar als de ‘poster-drietjes’ dan niet van De Jong komen, dan zijn er anderen, die ze maken. Marijn Ververs deed het en ook Jarvis Williams toonde aan de kust van het afstandsschot te verstaan. Langzaam maar zeker werd het gaatje een gat, dat op een gegeven moment zelfs veertien punten bedroeg: 58-44. Daar knabbelde Benfica er nog een paar van af, maar bij 62-51 aan het einde van het derde deel kon je de winst ruiken in de Vijf Meihal, die – zoals helaas gebruikelijk bij Europese wedstrijden – bij lange na niet vol was.

Tot halverwege het vierde kwart bleef het verschil zo rond de tien punten hangen. Het doelsaldo kan echter een rol gaan spelen en dus was het zaak om de wankelende Portugese ploeg de genadeslag toe te brengen. Die kwam op 3:50 van het einde via een driepunter van….Worthy de Jong. Hij vierde dat ingetogen, maar je zag aan alles hoe belangrijk dit ene schot voor hem was. De fans konden hun feestje gaan vieren en Tayler Persons gooide er nog even een lekker slot tegenaan. De eindstand van 84-68 zal met ontzag zijn ontvangen in kringen van de Europe Cup.

Zorg en Zekerheid Leiden – SL Benfica (Por) 84-68 (15-18, 21-14, 26-19 en 22-17).
Scores Leiden: Tayler Persons 24 (7 assists), Braxton Huggins 14 (4 driepunters), Jarvis Williams 12 (13 rebounds), Sergio de Randamie 10, Drago Pasalioc 10, Marijn Ververs 5, Worthy de Jong 5 en Josh Cunningham 4. Topscorers Benfica: Rafael Lisboa 15, Jose Silva 14 en Betinho Gomes 10.

Voor de wedstrijd tegen Benfica werd bekend gemaakt dat hoofdsponsor Zorg en Zekerheid ook komend seizoen de basketballers van Leiden zal ondersteunen. Dat wordt het vijftiende jaar als sponsor en naamgever, een uniek record in het Nederlandse basketball.

Op de foto van Jan van der Lubbe: Tayler Persons, de topscorer van ZZ Leiden tegen Benfica.