Het was natuurlijk ‘maar’ één van de vier reguliere wedstrijden, die beide ploegen in de competitie tegen elkaar spelen. De eerste competitiebotsing tussen Zorg en Zekerheid Leiden en Donar Groningen was echter een heerlijke pot basketball, die qua intensiteit en spanning het niveau van de play-offs haalde. ZZ Leiden won met 83-77 en deed daarmee stiekem goede zaken. De ploeg van Rolf Franke heeft nu zes verliespunten minder dan de titelverdediger en dat kan de basis zijn voor een betere uitgangspositie (lees: thuisvoordeel) in de play-offs.

Zover is het natuurlijk nog lang niet, maar hoe belangrijk het kan zijn werd bij het eerste duel in het nieuwe jaar maar weer eens bewezen. Als de ploeg het nodig had stonden de fans in de bomvolle Vijf Meihal massaal op en toen de scheidsrechters het even ‘kwijt’ waren (niet verrassend met een voor deze topper zwak trio) en een paar forse overtredingen niet affloten, werden de volgende aanvallen van Donar begeleidt met een fluitconcert.

De mannen in het oranje begrepen de hint en trokken de touwtjes wat steviger aan. ZZ Leiden kwam een paar keer goed weg, maar een beetje geluk dwing je – samen met het intimiderende gedrag van de fans… – natuurlijk ook af. De thuisploeg sloeg namelijk steeds op de goede momenten toe. En dat gedurende de hele wedstrijd.

Het begon al in het eerste kwart, toen Donar het eerste tikkie op de neus kreeg en Leiden van 5-5 naar 16-5 sprong. Toen de landskampioen hijgend was bijgekomen (18-18) volgde er een tweede tik: 24-20 aan het einde van het eerste kwart. Het was toen al duidelijk dat het een spannende pot zou gaan worden tussen twee teams, die qua structuur heel verschillend zijn.

Donar heeft een brede ploeg met een dubbele bezetting voor elke positie. Leiden trof het dat Shane Hammink en Thomas Koenis er door griep niet bij waren, maar dan nog… Met zó veel klassespelers en dodelijke schutters als Jeter en Gipson moet je kunnen winnen van een Leiden, dat met een 6-mans rotatie speelde (plus een heel klein beetje De Randamie).

Maar Leiden heeft binnen die kleine groep wél heel veel kwaliteit en hield daardoor gelijke tred met Donar. Een groep ook, die het allerbeste in zich naar boven kan halen tegen opponenten als Den Bosch en Groningen. Ook bijvoorbeeld na een time-out, zoals in het tweede kwart nadat Donar voor de eerste keer na de openingsminuut op voorsprong was gekomen. De aanwijzingen van Franke gingen er kennelijk in als Gods woorden in een ouderling en er volgde een prachtige 9-0 run.

Maar het bleef spannend met de ruststand van 47-46. En het verschil bleef klein, want na het derde kwart was het 65-63. In de slotfase poetste Leiden een achterstand van vijf punten weg met een score van Kenneth Simms, een driepunter van Worthy de Jong en twee vrije worpen van Maurice Watson.

Toen Teddy Gipson het vierde deel opende met zijn vijfde en zesde driepunter liep het de Leidse aanhang even dun door de broek. Maar de angel werd uit Donar getrokken, want even later, na een drietje van De Jong, werd Gipson opgezocht en ‘gedwongen’ een fout te maken, zijn vierde. Dat deed Donar duidelijk pijn en Leiden nam de regie over en sprong naar een voorsprong van vijf punten via een score van Mohamed Kherrazi met een extra vrije worp. Het was de enige score van Kherazzi, maar daar hoeft niemand zich zorgen over te maken. ‘Mo’ pakt gewoon 14 rebounds en zijn effectieve verdedigende werk is een genot om naar te kijken.

Die ene score was echter van groot belang. De klok tikte lekker door in Leids voordeel. De heerlijke ‘teardrop’ van Watson deed vervolgens de zaak op slot. Donar-coach Erik Braal vluchtte nog twee keer in een time-out, maar moest lijdzaam toekijken hoe zijn mannen Leiden alleen maar met fouten konden stoppen. En als het op vrije worpen aankomt, kun je Maurice Watson en Darius Thompson wel om een boodschap sturen, 13 op 14 schoten ze er raak en in de laatste minuut vijf van de zes. Die waren voldoende voor de knappe overwinning: 83-77.

De waarde van die zege zal pas later blijken. Kan ZZ Leiden het volhouden met zo’n krappe ploeg als er straks een serie van vijf of zelfs zeven wedstrijden gespeeld moet worden? De vraag stellen is één, hem beantwoorden twee. Het zal moeten. Zo simpel is het. Natuurlijk zou één extra speler op niveau lekker zijn, maar dat gaat niet gebeuren, stelt technisch bestuurslid Rob van Hooven. ‘Wij geven geen geld uit dat er niet is.’

Zeer verstandig natuurlijk. Uiteraard is ZZ Leiden aan het seizoen begonnen  ‘om kampioen te worden’. Maar als dat niet gebeurt, dan zijn er nog altijd heerlijke happenings als donderdag in de bomvolle Vijf Meihal…

Zorg en Zekerheid Leiden – Donar Groningen 83-77 (24-20, 23-26, 18-17 en 18-14).
Scores Leiden: Darius Thompson 24 (7 rebounds, 6 assists), Worthy de Jong 18, Maurice Watson 14 (11 assists), Clayton Vette 13 (9 rebounds), Kenneth Simms 10, Mohamed Kherrazi 3 (14 rebounds) en Sergio de Randamie 1.
Topscorers Donar: Teddy Gipson 22 (6 driepunters), Drago Pasalic 13 (10 rebounds), Lance Jeter 13 en Grant Sitton 12.

Op de foto van Jan van der Lubbe: Clayton Vette blijft na een dunk even aan de ring hangen en ziet de vertwijfeling op de gezichten van Grant Sitton (links) en Lance Jeter.