De fraaie spelersbus van Zorg en Zekerheid Leiden gaat eind deze maand extra kilometers maken. Na wellicht op zaterdag 30 maart het U21-team naar Bemmel te hebben vervoerd voor hun bekerfinale tegen het Amsterdamse Harlemlakers, kan de bus een dag later naar Zwolle, waar het topteam van ZZ Leiden de bekerfinale speelt tegen Landstede. Leiden won zaterdag in de volle Vijf Meihal weliswaar nét niet van Donar Groningen, maar de 78-79 was te weinig voor de landskampioen én bekerhouder om de finale te bereiken. Eerder werd het namelijk in Groningen 66-71.

Zorg en Zekerheid Leiden won de nationale beker eerder in 2010 en 2012, maar moest in 2014, 2016 en 2018 genoegen nemen met de zilveren medaille. Donar, Den Bosch en weer Donar waren toen de winnaars. In het Landstede Sportcentrum komt het nu tot een finale, die nog niet eerder op het programma stond en waarin Leiden dus voor de derde beker in de moderne clubgeschiedenis gaat en ‘thuisploeg’ Landstede voor een eerste succes op dit gebied.

Dat de tweede halve finale tussen ZZ Leiden en Donar een nagelbijter zou worden, stond tevoren wel vast. Een marge van vijf punten is natuurlijk niet al te groot en in de dagelijkse praktijk van het topbasketbal een te verwaarlozen verschil. Weliswaar is de grote vorm bij de ploeg uit het noorden dit seizoen ver te zoeken, er staat natuurlijk een mooie ploeg op het veld. ZZ Leiden geldt voor velen als dé favoriet voor de titel, zal normaal gesproken eerste worden in de reguliere competitie en dus maximaal thuisvoordeel pakken in de play-offs, maar is kwetsbaar door de krappe rotatie.

Er mag niet al te veel gebeuren op het medische vlak, hetgeen momenteel zichtbaar is. Mohamed Kherrazi is al weken uitgeschakeld en liep – bijna hersteld van een kuitblessure, woensdag in Italië een nieuwe kwetsuur op, nu aan een knie. Dat betekende andermaal dat Kenneth Simms zijn plaats moest innemen. De middelmatige Amerikaan had vorige week een akkefietje met coach Rolf Franke, maar deze kon hem moeilijk een terecht disciplinaire straf opleggen door het ontbreken van Kherrazi.

Zorg en Zekerheid Leiden tegen Donar is dit keer een soort welles-nietes-spelletje. Op basis van de tussenstand staat Leiden vrijwel de hele wedstrijd virtueel in de finale. Donar heeft slechts één keer een ticket voor Zwolle op zak (bij 30-36) en een paar keer een verlenging bij een verschil van vijf punten. Het is Worthy de Jong – nog altijd in afwachting van de geboorte van zijn tweede kind – die ZZ Leiden weer in het goed spoor trekt. Bij de 30-36 bijvoorbeeld met een fraaie driepunter.

Halverwege is er voor de massaal gesteunde thuisploeg nog niets aan de hand. Op 41-41 moet de wedstrijd in feite nog beginnen… Donar komt het beste uit de kleedkamer en op 43-48 moet Franke vluchten in een time-out. Die helpt, want Worthy de Jong en Clayton Vette zorgen onmiddellijk weer voor een gelijke stand: 48-48. Voor de ploeg reden voldoende om de gashandel helemaal open te draaien en door te schieten naar 55-48 via twee fraaie scores van Darius Thompson, onderbroken door een drietje van Worthy de Jong. Bij 57-50 aan het einde van het derde kwart ziet het er zeer zonnig uit voor ZZ Leiden.

Na de opening van het vierde kwart met een driepunter van Grant Sitton en een score van Thomas Koenis (57-55) pakt Franke al na 56 seconden weer een time-out om zijn ploeg vooral scherp te houden. En dat lukt als vooral Maurice Watson de touwtjes in handen neemt. De ‘leadchanges’ (zestien in de hele wedstrijd) volgen elkaar snel op, maar ZZ Leiden weet te voorkomen dat het gat te groot wordt in Gronings voordeel. Twee scores van de kleine floorleader draaien 70-71 om in 74-71. En ook al gaat Teddy Gipson zich nadrukkelijk met het scoren bemoeien (hij stond droog tot 61-60…), Leiden houdt stand en neemt uiteindelijk de score van Shane Hammink in het eindsignaal voor lief. 78-79 is een nederlaag, die geen pijn doet. Integendeel.

Zorg en Zekerheid Leiden – Donar (tweede halve finale beker) 78-79 (26-21, 15-20, 16-9 en 21-29)
Scores Leiden: Maurice Watson 23 (8 assists, 3 steals), Worthy de Jong 22, Darius Thompson 17 (6 rebounds), Clayton Vette 9 (7 rebounds), Kenneth Simms 5 en Sergio de Randamie 2.
Topscorers Donar: Teddy Gipson 15, Shane Hammink 10 en Thomas Koenis 10.

Op de foto van Jan van der Lubbe: Maurice Watson was vooral in het vierde kwart heel belangrijk voor ZZ Leiden.