Als er geen Real Madrid-Ajax scenario plaatsvindt, eindigt het Europese seizoen van Zorg en Zekerheid Leiden volgende week woensdag in Sassari op het Italiaanse eiland Sardinië. Wat dan in elk geval in de herinnering zal blijven hangen is de heerlijke laatste FIBA-thuiswedstrijd van dit seizoen. ZZ Leiden verloor met 93-97. Dat was zuur, omdat de Leidse ploeg tot twee keer prachtig terugkwam in de wedstrijd, waarin de huidige nummer elf van de Italiaanse Serie A, veelal de bovenliggende partij was. 

Zoals vaak was er na afloop van het vermakelijke duel de vraag ‘Wat als?’ In dit geval moet daar achter staan: ‘Mohamed Kherrazi had kunnen spelen?’ De sterkhouder van de Leidse ploeg ondervond nog te veel last van zijn enkelblessure, die hij opliep tijdens een wedstrijd met het nationale team. Het is risicoloos te stellen dat er door Kherrazi beter verdedigd zou zijn dan nu door zijn vervanger in de basisopstelling, Kenneth Simms. Van zijn schoten moet de Amerikaan het niet hebben, maar dat geldt ook voor ‘Mo’. Verdedigend is Kherrazi echter twee, drie klassen beter. Simms eindigde het duel met zegge en schrijve één rebound, liet in de cruciale slotfase zijn man lopen en leed belangrijk balverlies op de stand 93-95. 

Die stand was op het scorebord gekomen na een uitstekende fase van Zorg en Zekerheid Leiden, waarin een achterstand van rond de tien punten werd uitgepoetst en de formatie van coach Rolf Franke vervolgens in de laatste minuten tot twee keer toe naast de Italianen kwam. Eerst op 89-89 via een driepunter van Worthy de Jong en even daarna op 93-93, toen Darius Thompson een zeldzaam missertje van Maurice Watson promoveerde tot een score. Het publiek in de Vijf Meihal, eindelijk eens massaal opgekomen bij een Europese wedstrijd, ging eens goed voor staan. Zat er een stunt in? Het had zó maar gekund. Maar de bal die Simms verspeelde was dodelijk. 

Ook eerder in de wedsstrijd kende ZZ Leiden een uitstekende fase. Aanvankelijk had de Italiaanse ploeg de zaken onder controle. Nadat de eerste vier punten van de wedstrijd voor Leiden waren geweest, werd het 13-21 aan het einde van het eerste kwart en zelfs 15-29 na drie minuten in het tweede deel. Maar ZZ Leiden is dit seizoen een bijzondere ploeg, dat werd al vaker bewezen. Opeens sloeg de vlam in de pan, werd er keihard verdedigd en liep het aanvallend als een trein. Toen de stofwolken ruim drie minuten later waren opgetrokken stond er opeens 32-29 op het bord, een run van liefst 17-0! 

Leiden kon die eerste voorsprong sinds 4-0 niet vasthouden, maar de ruststand van 39-42 beloofde in elk geval een leuke tweede helft, terwijl dat er in eerste instantie helemaal niet in zat. De krappe rotatie werkte echter in het begin van de tweede helft in het nadeel van Leiden. De brede Italiaanse ploeg, met schutters op alle posities en nog een paar op de bank, stelde snel orde op zaken. Binnen drie minuten was het 41-54 en moest Franke in een time-out vluchten. 

Het verschil bleef rond de tien punten hangen, maar ZZ Leiden was aan het einde van het derde kwart nog altijd kansrijk bij 65-76 na een driepunter in de buzzer van Darius Thompson. Wellicht dat die fraaie score nieuwe energie gaf, want ZZ Leiden begon het vierde kwart prima en verwende de fans met een plaatje van een alley-hoop, waarbij Watson de aangever was voor De Jong. De hyperactieve coach Gianmarco Pozzecco ging uit zijn dak en werd zichtbaar nerveus. Natuurlijk had hij het tweede duel nog altijd, maar hij wilde gewoon niet verliezen in Leiden. 

Zover kwam het dus niet, maar de kleine Italiaan was een hartaanval nabij, liep voortdurend het veld in, hetgeen hem op een technische fout kwam te staan. Die nederlaag voor de Italianen had er zó maar kunnen komen. Niet dat het heel veel zou hebben uitgemaakt voor de return, maar toch… Feit is wel dat ZZ Leiden de fans een heerlijk avondje bezorgde en met opgeheven hoofd de kleedkamer mocht opzoeken.

Zorg en Zekerheid Leiden-Dinamo Sassari 93-97 (13-21, 26-21, 26-34 en 28-21).
Scores Leiden: Maurice Watson 25 (7 assists), Darius Thompson 25, Worthy de Jong 15 (6 rebounds en 5 assists), Clayton Vette 11, Kenneth Simms 9, Marijn Ververs 5 en Sergio de Randamie 3. Topscorers Sassari: Jack Cooley 21 (10- rebounds) en Tyrus McGee 19.    

Op de foto van Jan van der Lubbe: Darius Thompson slingert zich door de defensie van Sassari op eg naar twee van zijn 25 punten.