De nederlaag in het duel om de SuperCup, de moeizamer zege op Feyenoord Rotterdam en de misschien wel té grote negatieve marge in het Europe Cup-treffen in Bulgarije hadden twijfels gezaaid. Wat was de staat van Zorg en Zekerheid Leiden voor het nieuwe seizoen? Zaterdag kwam er een antwoord dat in elk geval voor een beetje opluchting zorgde. Landskampioen Landstede Hammers werd in de eerste topper van de nieuwe competitie verslagen met 82-73 in een vermakelijke wedstrijd. Vorige seizoen, toen het bij ZZ Leiden bijna tot het einde halleluja was, won de Zwolse ploeg beide DBL-wedstrijden in de Vijf Meihal.

En dus…? Nou nee. Daar is het natuurlijk nog veel te vroeg voor. Het eerste kwart van de competitie is meestal een soort verlengde voorbereiding, waarin de spelersgroep moet worden gesmeed tot een team. Wat ZZ Leiden betreft natuurlijk een heel ander team dan vorig seizoen. De nieuwe Amerikanen zullen het fijne duo Watson/Thompson niet doen vergeten, maar wat met name Tayler Persons en Jarvis Williams lieten zien tegen Zwolle was absoluut aanvaardbaar.

Nu miste de landskampioen zaterdag Sherron Dorsey Walker, één van de Amerikanen, die zijn gebleven in Zwolle. Een aderlating, maar met een vleugje ironie zou je kunnen stellen dat Leiden óók een Amerikaan miste. Josh Cunningham, mede dankzij de Player X-bijdrage van de fans de duurste buitenlander in de ploeg van Rolf Franke, was ook ‘niet aanwezig’. Net als in voorgaande duels bakte hij er niets van, speelde slechts acht minuten en mikte alleen twee keer een vrije worp raak. Het hoeft geen verbazing te wekken, als hij de kerstmaaltijd in eigen land kan gaan nuttigen na een enkele reis vanaf Schiphol.

Franke had tevoren aangegeven dat succes tegen Landstede mogelijk was, wanneer de snelheid uit de Zwolse ploeg gehaald zou kunnen worden. Dat lukte aanvankelijk niet. Vooral de uitstekende point guard Jordan Johnson (wat een naam trouwens voor een basketballer…) was ‘a pain in the ass’ voor ZZ Leiden, al maakte hij na een prima start ook veel verkeerde keuzes. Worthy de Jong, goed voor twaalf punten in het eerste kwart, ging namens Leiden voorop in de strijd, die een voorsprong van tien punten opleverde aan het einde van het eerste kwart: 26-16.

Vanaf dat moment zette Zorg en Zekerheid Leiden de toon. Zwolle toonde dan wel regelmatig aan verder te zijn dan Leiden, vooral omdat een flink aantal spelers het contract verlengde, maar het bleef de tweede viool spelen. Daaraan kon ook Mohamed Kherrazi niets veranderen. De beste verdediger van de DBL stapte over naar Zwolle na acht jaar ZZ Leiden. Terecht werd van hem voor de wedstrijd afscheid genomen. Toen ZZ-voorzitter Marcel Verburg opsomde wat ‘Mo’ voor ZZ had betekend, klonk er een heerlijke hartenkreet van één fan door de Vijf Meihal: ‘Haal hem dan terug…!’ Dat zal niet gebeuren, vanwege het conflict met coach Franke. Maar toch… Kherrazi was en is populair bij het Leidse publiek, getuige ook het meters hoge spandoek van de harde kern, de Blauwe Brigade.

ZZ Leiden ging door naar een comfortabele stand bij de rust, 51-37 en overleefde daarna elke Zwolse poging het gat te dichten. Het werd af en toe tien punten en zelfs een keertje acht, maar de Leidse ploeg liet zich niet van de wijs brengen. Even gaapte er zelfs een ravijn tussen de twee teams: 21 punten bij 78-57, na drie minuten in het vierde kwart. Vlak daarvoor was het publiek verwend met de actie van de dag, toen Braxton Huggins met een snoeiharde, éénhandige dunk een alley oop-pass van Tayler Persons promoveerde tot twee punten. Dat was het moment, waarop Leiden de kampioen van vorig seizoen liet zien, dat er in elk geval dit keer niets te halen viel in de Vijf Meihal. Het einde kwam bij 82-73.

Zorg en Zekerheid Leiden – Landstede Hammers Zwolle 82-73 (26-16, 25-21, 16-20 en 15-16).
Scores Leiden: Tayler Persons 22 (9 assists), Worthy de Jong 20 (11 rebounds, 4 assists, 6 turnovers), Jarvis Williams 19 (9 rebounds), Braxton Higgins 9, Martijn Ververs 5, Sergio de Randamie 3, Drago Pasalic 2 en Josh Cunningham 2.
Jordan Johnson 22 en Martez Walker 19.

Op de foto van Jan van der Lubbe: Braxton Huggins (4) en Tayler Persons vieren hun feestje na de actie van de dag tegen Zwolle.