De vergelijking met Ajax-Spurs kwam onmiddellijk bovendrijven, toen de spelers en de fans van Zorg en Zekerheid Leiden hun teleurstelling moesten verwerken na de pijnlijke 76-77 nederlaag in de eerste wedstrijd van de halve finales tegen Donar Groningen. Het was niet nodig geweest. Zeker niet na de prima eerste helft, waarin zelfs een voorsprong werd genomen van liefst zeventien punten: 41-24. Maar het is zoals het is: de serie gaat zaterdag verder in Groningen en het is 1-0 voor de regerend landskampioen.

Normaal gesproken is dan de conclusie dat Donar het thuisvoordeel heeft veroverd, maar dat zal wellicht in deze serie nauwelijks een rol spelen. Kijk maar naar de onderlinge wedstrijden dit seizoen. ZZ Leiden won, inclusief de bekerwedstrijd, drie keer in Martiniplaza, waar alleen de seizoenopener om de Supercup werd verloren. Aan die statistiek moet de ploeg van Rolf Franke zich dan maar vastklampen, al geldt hier natuurlijk ook dat resultaten uit het verleden… enz. Ook overigens voor Donar, dat al twee keer eerder (beker, maar met te weinig verschil en een keer voor de competitie) in de Vijf Meihal won.

Het eerste duel in de serie van maximaal vijf was zeer intens, zoals mocht worden verwacht van deze twee teams. Groningen had de beste start, maar ZZ Leiden volgde keurig om in het laatste stuk van het eerste kwart keihard toe te slaan. Worthy de Jong zorgde via twee vrije worpen voor de eerste Leidse voorsprong (14-13) en toen het na een driepunter van Rienk Mast 17-18 was, volgde er een onbeantwoorde serie van dertien punten uit handen van Darius Thompson en Clayton Vette. De stand na tien minuten was hoopgevend: 30-22.

Zorg en Zekerheid Leiden was echter nog niet klaar. Als een stoomwals reed de ploeg op Donar af en binnen vier minuten was het verschil opgelopen tot zeventien: 41-24 met als laatste een score van Sergio de Randamie, die het tweede kwart was begonnen met een heerlijke driepunter in de zoemer van de schotklok. Leiden kon die grote marge echter niet vasthouden, maar bij de rust was er nog altijd een voorsprong van acht punten: 47-39.

Het werd, direct na de hervatting, ook nog 50-39, maar een noodschot van heel ver van Lance Jeter, dat drie punten opleverde, gaf Donar de kracht die nodig was om er alsnog een echte wedstrijd van te maken. ZZ Leiden viel stil, scoorde minuten lang niet en zag Donar aansluiten: 50-49.

Vanaf dat moment werd het een meeslepend gevecht, waarin alles gebeurde wat basketbal zo’n boeiende sport maakt. Donar profiteerde van de Leidse droogte (uiteindelijk slechts tien punten in kwart drie) en nam een voorsprong van acht punten (53-61), die door Darius Thompson voor het einde van het derde kwart nog werd gehalveerd: 57-61.

Het publiek in de niet helemaal volle Vijf Meihal ging er eens goed voor zitten en staan. In de openingsfase van het vierde kwart hield Sean Cunningham (ex-Leiden) het gaatje open, maar Worthy de Jong haalde met drie vrije worpen en een dunk na een steal het voordeel weer naar ZZ Leiden. Het gat werd zelfs zes punten door Maurice Watson en Darius Thompson en ZZ Leiden leek, net als Ajax een dag eerder, de wedstrijd voor de poorten van de hel te gaan wegslepen.

Met nog 1:45 op de klok stonden die zes punten nog steeds op het scorebord. Maar 105 seconden is een eeuwigheid in een basketballwedstrijd. Alles kan dan nog bij zo’n stand. En dat gebeurde ook. Arwin Slagter kent, ook al als ex-Leidenspeler, de Vijf Meihal op z’n duimpje en rondde twee keer een door veldgeneraal Teddy Gipson opgezette aanval af met een driepunter: 74-74.

In de laatste halve minuut was de spanning om te snijden. Weer scoorde Slagter en mocht ook nog een vrije worp nemen op 23.1 seconden van het einde. Hij miste met opzet in een poging de bal in de ploeg te houden. Maar dat lukte niet en Leiden kreeg nog een kans op in ieder geval een verlenging. Het werd gelijk via twee vrije worpen van Watson (76-76), maar Donar had nog 8.1 seconden voor een laatste score. Die kwam er niet, omdat Clayton Vette een logische fout maakte op Gipson. De Amerikaan mocht echter wel naar de vrije worplijn. Hij maakte de eerste en gooide de tweede opzettelijk op de ring, zodat er in de laatste twee seconden niets meer kon gebeuren: 76-77.

Een dreun voor ZZ Leiden, maar net als in het geval van Ajax, is er niet veel tijd om te somberen. Zaterdag is duel twee in Groningen en dat zal gewonnen moeten worden, wil de beste ploeg van de reguliere competitie niet met de rug tegen de muur komen te staan.

Zorg en Zekerheid Leiden – Donar Groningen 76-77 (30-22, 17-17, 10-22 en 19-16).
Scores Leiden: Darius Thompson 24 (4 steals), Maurice Watson 15 (9 assists), Clayton Vette 13 (7 rebounds), Worthy de Jong 13, Mohamed Kherrazi 6 en Sergio de Randamie 5.
Topscorers Groningen: Lance Jeter 14 en Arwin Slagter 13.

Darius Thompson.