Lange tijd hield Roeland Pruijssers zich stilletjes schuil in de achterhoede van Leiden Chess. Hoewel de schaker uit Apeldoorn al tweevoudig winnaar was, hadden weinigen hem op de radar. Maar terwijl tegenstander Vyacheslav Ikonnikov met een half punt voorsprong de eindronde inging, greep Pruijssers met zijn winstpartij als volleerd sluipschutter verrassend voor de derde maal de eindzege.

,,Ik begon het toernooi heel slecht. Pas halverwege mijn laatste partij dacht ik ineens, holy crap, ga ik dit nou winnen?! Het is ook niet zo dat ik door mijn eerdere zeges geen last van de spanning had. Het blijft toch een eer zo’n toernooi te winnen en je blijft nerveus. Maar ik had niet gedacht dat Ikonnikov zo veel fouten zou maken.”

Door zijn eerste drie remises belandde Pruijssers in eerste instantie nog in de achterhoede van de hoofdgroep. Een dag voor het einde zat de 28-jarige grootmeester pas voor het eerst ‘achter te touwen’, de prestigieuze plek achter het rode koord waar alleen de eerste zestien spelers van het klassement mogen plaatsnemen. Maar met vier winstpartijen in de laatste vier ronden spurtte hij uiteindelijk iedereen voorbij. ,,Dat is mijn derde eindzege in de vier keer dat ik hier mee heb gedaan. Geen slechte score”, glunderde hij.

De vijfde wedstrijd tegen Leidenaar Fred Slingerland, waarin Pruijssers in een gewonnen stelling remise toeliet, was volgens hem achteraf de sleutel. ,,Ineens besefte ik dat ik kansen had gehad en dus best had kunnen winnen. De partijen daarna gingen super. Ik had een bijna een perfecte eindsprint.”

Dat gold niet voor toernooifavoriet Nihal Sarin, die een half punt tekort kwam voor zijn gewenste grootmeesternorm. Het 14-jarige supertalent uit India kwam in de laatste ronde tegen Indiër Sandipan Chanda niet verder dan remise. ,,Die twee zitten allebei hier in de Holiday Inn en hebben elkaar helemaal kapot geplugd”, aldus toernooidirecteur Jan Bey, over het vooraf eindeloos analyseren van de tegenstander. ,,Ook Chanda kon in de laatste ronde nog eerste worden, dus die ging er ook vol voor. De remise kwam daarom niet onverwacht.”

Dat gold wel voor de uitstekend presterende Natalia Zhukova, die samen met Ikonnikov, Chanda, Sarin, Shyaamnikhil en Viani Antonio Dcunha eveneens beslag legde op de gedeelde tweede plaats. De 39-jarige Oekraïense sloeg haar handen voor haar ogen toen ze na haar lange partij haar uitslag hoorde. ,,Ben ik echt tweede geworden? Jeetje, ja, ik heb net ruim vijf uur achter een bord gezeten en heb de scores van de anderen niet bijgehouden. Ik was als twintigste geplaatst, dus dit is echt fantastisch” aldus de grootmeester uit Odessa, die bij de vrouwen in 2000 en 2015 al twee keer Europees kampioen werd. ,,Na 15 jaar won ik weer. Maar leeftijd maakt in schaken niet uit. Als je maar fit en scherp blijft.”

Tot scherpte werd ze in haar laatste partij tot het einde toe gedwongen. Haar Wit-Russische tegenstander Nikita Maiorov stond lange tijd verloren, maar weigerde op te geven. ,,Alsof ik als een klein kind de partij ineens nog zou weggeven. Maar ik weet dat je tegen hem zelfvertrouwen moet blijven uitstralen. Schaken is naast een strategisch spel, ook een psychologische strijd. Als Maiorov ruikt dat je niet helemaal zeker bent, pakt hij je. Want schaken is tot het einde toe tricky. Zodra je het gevoel hebt dat je gewonnen staat en denkt, tegen wie speel ik morgen eigenlijk, doe je een verkeerde zet en kost het je de wedstrijd.”

In het hete Denksportcentrum bleef Zhukova echter tot het einde koelbloedig. ,,Ik vond het een geweldig toernooi. Jan Bey grapte dat ik volgend jaar terug mocht komen als ik het toernooi won. Jammer dat het niet gelukt is, maar het was een mooie motivatie voor me. Ik hoop dat ik er desondanks volgend jaar weer bij kan zijn.”

BRON: WELMOED DE LANG/LEIDSCH DAGBLAD